Skylab: Comment fonctionnait la première station spatiale de la NASA

Skylab: Comment fonctionnait la première station spatiale de la NASA

Infographic: How Skylab, NASA's First Space Station Worked.

Après le dernier atterrissage sur la lune d’Apollo, la NASA a réutilisé le matériel de fusée Apollo et Saturn V excédentaire pour le programme de la station spatiale Skylab. Neuf astronautes ont habité Skylab pendant un total de 171 jours entre mai 1973 et novembre 1974. Le Skylab lui-même est retombé sur Terre le 11 juin 1979.

Jusqu’au milieu du XXe siècle, les scientifiques de l’espace imaginaient qu’une station spatiale prendrait probablement la forme d’une roue géante, tournant lentement pour générer la gravité artificielle. Dans les années 1960, une idée plus pratique était de lancer une scène de fusée en orbite et de vidanger son carburant restant dans l’espace. Les astronautes pourraient installer des systèmes de survie et approvisionner la station en nourriture et en eau pour les maintenir pendant des mois.

La longueur totale de Skylab était de 86,3 pieds (26,3 mètres) sans le module de commande et de service Apollo attaché. Le diamètre de l’atelier était de 21,67 pieds (6,6 mètres). [Photos: Skylab, la 1ère station spatiale américaine]

Au fur et à mesure que la conception de Skylab progressait, les ingénieurs ont réalisé que la station ne serait pas obligée de brûler son propre carburant pour atteindre l’orbite, puis d’être équipée dans l’espace pour l’habitation. Au lieu de cela, l’atelier pourrait être lancé déjà rempli de nourriture, d’air, d’eau et de logements.

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Contrairement à une mission Apollo Moon, où tous les composants ont été lancés sur une seule fusée d’appoint, Skylab nécessiterait plusieurs lancements. Tout d’abord, l’atelier Skylab lui-même a été lancé en orbite le 14 mai 1973. Trois équipages de trois astronautes Apollo seraient lancés sur des fusées Saturn 1B distinctes.

Neuf astronautes ont été sélectionnés pour habiter Skylab. L’équipage du Skylab 2 composé de Joseph Kerwin, Charles Conrad et Paul Weitz a été lancé le 25 mai 1973, passant 28 jours à bord du Skylab. L’équipage de Skylab 3 composé d’Owen Garriott, Jack Lousma et Alan Bean a été lancé le 28 juillet 1973, passant 59 jours à bord. L’équipage Skylab 4 de Gerald Carr, Edward Gibson et William Pogue a été lancé le 16 novembre 1973, passant 84 jours à bord.

Lors du lancement, des dysfonctionnements ont paralysé la capacité de Skylab à générer de l’énergie électrique et à éviter une surchauffe. L’un des principaux panneaux solaires a été complètement arraché. Le panneau solaire restant était coincé par des fragments d’un bouclier de météorite qui avait également été arraché.

Le bouclier météoroïde étant parti, le laboratoire n’était plus protégé de la chaleur du soleil. L’extérieur s’est rapidement chauffé à environ 200 degrés Fahrenheit (93 degrés Celsius) de plus que prévu. Des plans ont été faits pour sauver la mission. Le premier équipage déploierait un parasol, appelé le pare-soleil Skylab, à travers un sas. Un équipage ultérieur déploierait un pare-soleil plus efficace. Un autre problème était le manque d’électricité en raison du panneau solaire coincé.

Paul Weitz, membre de l’équipage de Skylab 2, se tenait dans la trappe du module de commande pour utiliser des couteaux fixés à une longue perche, mais il ne pouvait pas couper la sangle en aluminium qui maintenait le panneau. La NASA s’est empressée de préparer un autre plan pour libérer le panneau. Quelques jours plus tard, Weitz et Charles Conrad ont réussi à libérer le panneau lors d’une sortie dans l’espace.

Le salon de Skylab était à l’origine le réservoir de carburant de la fusée Saturn SIV-B. Comparé aux capsules spatiales utilisées auparavant par les astronautes américains, le volume habitable de Skylab était énorme: 12 750 pieds cubes (361 mètres cubes). Le module de commande Apollo n’avait que 218 pieds cubes (6,17 mètres cubes) d’espace habitable.

Le plateau de service chauffé de Skylab était une amélioration par rapport aux repas du programme Apollo dans des sacs en plastique qui devaient être reconstitués avec de l’eau chaude injectée.

Après le programme Skylab, les efforts de la NASA ont consisté à faire décoller la nouvelle navette spatiale. En 1978, le Skylab abandonné tombait de l’orbite parce que le chauffage solaire avait élargi l’atmosphère terrestre, augmentant le frottement alors que le Skylab tournait et le tirait vers le bas.

La NASA espérait qu’un lancement précoce de la navette spatiale pourrait livrer un module de reboost à Skylab à temps pour le propulser sur une orbite plus élevée. Malheureusement, Skylab a chuté sur Terre en 1979, bien avant que la navette ne soit prête à être lancée.